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Variante de Botswana.

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Por Claudio Daniel Rosso

Una nueva variante de covid-19, potencialmente más contagiosa y con múltiples mutaciones, ha sido detectada en Sudáfrica, que puede enfrentarse a una nueva ola pandémica, según informaron científicos este jueves.

La variante B.1.1.529 tiene un número «extremadamente elevado» de mutaciones y «podemos ver que tiene un potencial muy alto de propagación», declaró el virólogo Tulio de Oliveira.

Su equipo del instituto de investigación KRISP, que pertenece a la Universidad de Kwazulu-Natal, descubrió el año pasado la variante Beta, muy contagiosa también.

Las mutaciones del virus inicial pueden volverlo más contagioso hasta convertirlo en dominante. Fue el caso con la variante Delta, descubierta inicialmente en India y que, según la OMS, redujo al 40% la eficacia de las vacunas contra la transmisión de la enfermedad.

Por ahora, los científicos sudafricanos desconocen si las vacunas existentes son eficaces contra esta nueva forma del virus.

«Lo que nos preocupa es que esta variante no solo podría tener una capacidad de transmisión mayor, sino que también podría ser capaz de eludir partes de nuestro sistema inmunitario», declaró el profesor Richard Lessells, otro investigador del instituto.

En total, la B.1.1.529 presenta más de una treintena de mutaciones y algunas de ellas son, según los científicos sudafricanos, motivo de preocupación por su posible impacto en la transmisibilidad y por su potencial capacidad de evadir la inmunidad o protección previa.

“La variante nos sorprendió, tiene un gran salto evolutivo, muchas más variantes de las que esperábamos, especialmente después de una tercera ola de (variante) delta muy severa”, señaló Oliveira.

“Podríamos ver potencialmente esta variante expandirse muy rápido”, lamentó este especialista, con base en los datos recogidos en la provincia sudafricana de Gauteng (en la que se encuentran Johannesburgo y Pretoria), donde en los últimos días el número de casos de Covid-19 aumentó significativamente.

De esta nueva variante se han confirmado en total veintidós casos en tres países mediante secuenciación genómica, pero la variante ha provocado una gran preocupación entre algunos investigadores porque varias de las mutaciones pueden ayudar al virus a evadir la inmunidad.

Sobre esta variante se sabe que los primeros casos se registraron en Botswana el 11 de noviembre y el más antiguo de Sudáfrica se registró tres días después. El caso encontrado en otro país fue en Hong Kong, donde un viajero de 36 años tuvo una prueba de PCR negativa antes de volar de Hong Kong a Sudáfrica. Permaneció en ese país del 22 de octubre al 11 de noviembre y dio negativo a la enfermedad a su regreso a Hong Kong, pero luego dio positivo el 13 de noviembre mientras guardaba cuarentena, de acuerdo con el medio The Guardian.

«El número de casos detectados y el porcentaje de test positivos aumenta rápidamente», sobre todo en Gauteng, la provincia más poblada y que incluye a Pretoria y Johannesburgo, confirmó el NICD en un comunicado.

Según advirtieron los científicos, las estructuras de salud tienen que prever la llegada de una nueva ola de enfermos en los próximos días o semanas.

Sudáfrica, que es oficialmente el país más afectado por el virus en el continente, registró un aumento de los contagios estas últimas semanas. Esta alza, que primero fue atribuida a la variante Delta, es culpa de la nueva variante. Representa una «amenaza mayor», declaró el ministro de Sanidad, Joe Phaahla.

Esta nueva variante del covid-19 «refuerza el hecho de que este enemigo invisible al que nos enfrentamos es muy imprevisible», agregó.

Sudáfrica acumula 2,9 millones de contagios y 89.600 muertos. El miércoles, se registraron 1.200 contagios en apenas 24h. Las autoridades temen una nueva ola pandémica antes de finales de año.

Los especialistas sudafricanos hicieron hincapié, no obstante, en que la detección de esta nueva variante se ha realizado de manera “muy, muy temprana” y se mostraron optimistas en que esto favorezca el control de su expansión.

De hecho, el descubrimiento de esta variante se produjo en un análisis el pasado 23 de noviembre, a partir de muestras tomadas entre el 14 y el 16 de noviembre tras un alza del número de casos detectada en Johannesburgo y Pretoria.

“No queríamos que esto estuviera merodeando como un rumor”, enfatizó, por su parte, el ministro de Salud sudafricano, Joe Phaahla, en la misma rueda de prensa.

Oliveira indicó también que esperan que la Organización Mundial de la Salud (OMS) dé un nuevo nombre de letra griega a esta variante mañana, al igual que se hizo con el resto; y recalcó que, aunque la B.1.1.529 se haya detectado por primera vez en Sudáfrica, no significa necesariamente que se haya originado en este país austral.

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